日本第3次机器人热背后的“教父”

2019-05-28 11:25

  《日本经济新闻》9月25日报道称,日本的机器人产业正在蓬勃发展。日本软银集团面向一般消费者推出人形机器人Pepper首批1000台在1分钟内即告售罄。无人机被广泛应用于各种拍摄活动。此外,机器人技术也在自动驾驶汽车及电子商务的基础设施方面提供支持。追溯这些技术发展的源头,必然会碰到一名日本研究人员。他就是索尼电脑科学研究所的所长北野宏明。

  2015年6月下旬,在日本东京某餐厅内,北野笑着说:如今机器人己渗透到社会生活中,形成了我们所期待的商业模式。1998年,作为日本科学技术振兴机构的创造科学技术推进事业(ERATO)的一环,北野共生系统项目启动。加入该项目的技术人员在之后纷纷开创了新事业,他们被叫做ERATOFounders(创业者们)。

  北野是日本人工智能第一人,曾参加过索尼宠物型机器人AIBO的研发。在当时还仅是重视精密地机械运转的机器人研发领域,他便提出了机器人独立思考、与人类共存的理念。

  作为北野项目的成果,人形机器人PINO曾在日本歌手宇多田光的音乐录影带中出现。这种采用市售零部件,造价仅需50万日元(约合人民币25900元)左右的设计成为商品卖点。当时负责销售的是日本ZMP的社长谷口恒。

  谷口曾在大型控制机器公司任职,后成立了经营电子书的内容提供商企业。通过担任北野项目的技术顾问,谷口与北野相识,对于与社会共存的机器人这一想法深受启发。现在,谷口的公司已成为汽车自动驾驶技术的世界领跑者,并获得了美国英特尔公司的投资,事业正步入发展轨道。

  曾用于PINO制造的技术如今已遍地开花。进军土木工程领域的iXsResearch公司代表山崎文敬研发高速公路的桥梁检测机器人。担任技术控制的是37岁的远藤谦。他与原田径运动员为末大等人共同创立了Xiborg公司,研发用于体育竞技的机器人假肢。

  机器人公司RT的代表中川友纪子曾在北野的带领下从事画像识别技术的应用工作,研发出全球首个采用安卓系统的双脚步行机器人。同时,中川也参与了法国阿尔德巴兰公司开发的人形机器人NAO的销售工作。阿尔得巴兰也是人形机器人pepper的研发公司。著名机器人领域投资人、原谷歌高层安迪?罗宾(AndyRubin)也是中川的朋友。

  日本FlowerRobotics公司社长松井龙哉师从建筑师丹下健三,作为设计师参与了PINO的研发。他希望设计出可以融入家庭的机器人。FlowerRobotics是2015年7月下旬在中国举办的RoboCup机器人世界杯赛的赞助商,开始表彰设计精良的机器人。

  机器人世界杯赛由北野倡议发起,以机器人足球队战胜人类的世界杯冠军球队为目标。

  作为pepper的原型,NAO在机器人世界杯赛中积累了技术经验。美国KivaSystems公司被亚马逊(amazon.com)收购后,为其物流仓库提供机器人技术支持。KivaSystems创始人拉菲罗安德烈(RaffaelloDAndrea)也认为:NAO在比赛中积累了技术,该公司是目前全球最先进的无人机制造商之一。

  此次被称为日本的第3次机器人热潮。第1次是上世纪70年代的工业机器人。进入21世纪后的宠物型机器人AIBO引发了第2次热潮。第3次正值当下。受到北野的影响、个性迥异的创业家们正在为新型机器人社会的到来贡献着力量。

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